Los neanderthal y la esfinge

El enigma de la Esfinge era un acertijo sobre la naturaleza humana. Todos tenemos que resolver, con la vida que vivimos, un enigma semejante. ¿Qué es lo que me hace ser quien soy? ¿Qué es lo que solamente yo puedo hacer por el mundo?
El libro de Svante Pääbo, Neanderthal Man: In Search of Lost Genomes, es su respuesta personal a la Esfinge. Pääbo, que dirige el Departamento de Genética del Instituto Max Planck de Leipzig, es el líder del grupo que, tras muchos años de esfuerzos, descodificó el genoma Neanderthal y publicó la versión preliminar del mismo en la revista Science, en 2010.
En el libro está la historia del desarrollo de las técnicas para extraer DNA de huesos de hace más de 30 000 años, entreverada con la historia de la formación como investigador del autor, porque el rescate de moléculas de DNA muy antiguas fue para Pääbo una especie de búsqueda del Grial desde sus años de estudiante en Estocolmo. Esta historia me resultó tan fascinante como la de la mezcla genética entre homo sapiens y homo neanderthalensis, gracias a la cual el genoma de aquellos extintos primos lejanos pervive en todo individuo no africano.
A Pääbo le tocó en suerte una de esas vocaciones felices en las que se aúnan los sueños de la primera adolescencia con una excelente disposición para aprender y con el aguijón de un enigma apremiante. Pääbo fue, dice él, un “hijo oculto”, nacido en la que en México se llama “la casa chica”- la segunda familia de un hombre que lleva doble vida. En este caso, la madre era química y el padre -Sune Bergström- era futuro Nobel de Medicina.
Cuando tenía trece años, su madre lo llevó a Egipto de vacaciones y desde entonces quedó enamorado del mundo de los faraones y la Esfinge, hasta el punto de que su primera elección profesional fue la egiptología. Le dedicó dos años de estudios en el Instituto de Egiptología de la Universidad de Uppsala. Un día, nos dice, “me di cuenta de que la Egiptología, como disciplina, se movía muy despacio para mi gusto”. Y emigró a la Facultad de Medicina, “inspirado por mi padre” un padre al que vio muy pocas veces después de la niñez. Lo habrá añorado mucho: “creía que era gay”, nos cuenta, “solía enamorarme de hombres mayores casados”.
No se olvidó de Egipto. Seguía asistiendo al Instituto de Egiptología para aprender copto, y más tarde, cuando sabía ya algo de técnicas en biología molecular, concibió la idea de obtener muestras de DNA de momias egipcias de distintas épocas, para compararlas entre sí y con otras que obtendría de la población actual de ese país. ¿Se conservaría el DNA en un tejido momificado? Después de varios intentos, trabajando en vacaciones y horas libres en el laboratorio de inmunología en donde investigaba para su tesis de doctorado, logró obtener DNA a partir de las células cartilaginosas de una momia de 2400 años de antigüedad y publicó sus hallazgos en la revista Nature. A partir de entonces tuvo en la mira el estudio de la evolución humana a través del DNA y sus variantes; sin embargo, hubo de trabajar por años con restos animales de la última era glacial antes de emprender, en 1996, el estudio genético de su primera muestra de hueso Neanderthal y prepararse para plantear la versión genómica del enigma de la Esfinge: ¿Qué es lo que hace único al ser humano?
Continuará…

5 pensamientos en “Los neanderthal y la esfinge

    • Con el tiempo, Pääbo se dio cuenta de que era facilísimo que las muestras de DNA antiguo se contaminaran. De unos años acá, toma precauciones extremas -los técnicos usan trajes especiales, el laboratorio tiene un complicado sistema de ventilación y por las noches se le irradia con luz ultravioleta-. Como no trabajó así con la momia, considera que tal vez el DNA “egipcio” pertenecía en realidad al curador del museo, al arqueólogo o a él mismo…

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  1. Buenísimo! Tiene tanto para pensar, pero sobretodo la búsqueda del DNA en la prehistoria que se parece a su propia búsqueda de SU historia, me parece que responde a una necesidad universal. Gracias Elena

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  2. Pingback: ¿Qué es lo que hace único al ser humano? | diasdeandar

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