Hipersensibles II: temperamento y polimorfismo de la COMT

Volvamos a la neurobiología de lo que Elaine Aron llama hipersensibilidad. Hay que encontrar una característica que influya a la vez en la percepción del dolor y de los estímulos externos, en la susceptibilidad a la cafeína y en la capacidad de adaptarse rápidamente a los cambios en el ambiente.
Mi sospechosa número uno es una enzima llamada catecol-o-metiltransferasa (COMT). La COMT se encarga (entre otras cosas) de inactivar a la adrenalina para interrumpir su acción; en el cerebro, desbarata también a la dopamina y la noradrenalina para que no sigan actuando sobre la neurona. De no ser por la COMT, estos neurotransmisores estimularían a la neurona hasta dejarla agotada e incapaz de responder a ningún otro mensaje químico. Su descubrimiento le valió a Julius Axelrod el Nobel de Medicina en 1970.
El gen que contiene las instrucciones para fabricarla está en el cromosoma 22 y viene en dos copias (alelos) que heredamos de cada uno de nuestros padres. Este gen puede contener una serie de variantes (polimorfismos), la más estudiada de las cuales es la que da origen a la sustitución de valina por metionina en la posición 158 de la cadena de aminoácidos. Esa sola sustitución, en la cadena de 271 aminoácidos que conforman esta enzima, trae consigo una serie de consecuencias que recuerdan aquello de la mariposa que desató un huracán al otro lado del mundo. La COMT 158-Met es cuatro veces más lenta al hacer su trabajo y los neurotransmisores disponen de más tiempo para actuar sobre la neurona; en cambio, la COMT 158-Val los elimina rápidamente.
Alrededor del 55% de la población tiene una alelo para valina y otro para metionina, codominantes, gracias a lo cual la forma rápida y la forma lenta de la enzima coexisten y se complementan. Quienes recibieron de sus padres dos alelos iguales (es decir, los individuos homocigotos) fabrican nada más una de las variedades de la enzima, la lenta o la rápida, y tienden a desarrollar temperamentos opuestos. El funcionamiento mental de los homocigotos Val es poco estable pero muy flexible, lo cual es una gran ventaja cuando hay que enfrentar un ambiente cambiante. En los homocigotos Met, por el contrario, la dopamina tiene más tiempo para actuar y se facilitan la atención al detalle y el trabajo largo, concentrado y paciente.También tienen una mayor sensibilidad al dolor que los homocigotos Val y un mayor riesgo de desarrollar fobias, ataques de pánico y ese tipo de alcoholismo propiciado por la ansiedad. En cuanto a la cafeína, que incrementa hasta en un 200% la adrenalina circulante, sabemos que aumenta la incidencia de infartos al miocardio en los homocigotos Met y no en los Val. Por otra parte, los Met son capaces de disfrutar más con las cosas simples de la vida, mientras que los Val necesitan ruido, movimiento y nicotina para entretenerse agradablemente.
Se ha hablado de warriors versus worriers a propósito de estos contrastes, conocidos cientos de años antes del descubrimiento de las variantes Val y Met de la enzima en 1996. Podríamos acumular ejemplos literarios de estos dos tipos humanos opuestos: Aquiles y Ulises, Merlín y el rey Arturo, Sancho y Don Quijote (un hipersensible que quiso ser guerrero), Holmes y Watson, José Arcadio y Aureliano…

5 pensamientos en “Hipersensibles II: temperamento y polimorfismo de la COMT

  1. La complejidad (y la vulnerabilidad) no está en la acción, sino en su regulación. Eso es patente en el sistema inmune, pero ahora me parece que es lo mismo en la neurobiología, y seguramente en todo. Puede que los dionisíacos y los apolíneos sólo difieran en un enzima… un gen y menudo follón :-)

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  2. Gracias por el blog Elena, me tienes fascinada con todo lo que aprendo y reflexiono de nuestro intentó diario por entender al ser humano y tratar sus dolencias

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