El toxoplasma y la psique

La semana pasada me enteré, con unos años de retraso, de que el Toxoplasma gondii, un parásito unicelular que se aloja en el intestino del gato,  es capaz de producir en los roedores a los que infecta una serie de cambios de conducta que los vuelven presa fácil.

El ratón que ingiere alimentos contaminados con quistes de toxoplasma es más curioso y no evita las áreas abiertas e iluminadas ni los lugares impregnados de orina de gato, porque el parásito, al invadir su cerebro, daña sobre todo las zonas que le permitirían protegerse del peligro.  Al toxoplasma le conviene que el ratón sea devorado: necesita pasar por el intestino del gato para completar su ciclo vital.

Sabemos que el ser humano se infecta al comer carne contaminada mal cocida. Excepto en embarazadas y en sujetos inmunodeprimidos, esto no tiene grandes consecuencias –  según creíamos hasta hace poco.  Después de la infección aguda, que produce síntomas parecidos a un catarro, el parásito permanece latente por muchos años en las células del cerebro, dando origen a una serie de cambios más o menos peligrosos. Se ha hablado de un incremento en neuroticismo (tendencia a la ansiedad, al pesimismo y a la envidia),    imposible de comprobar con certeza por los métodos empleados, y de que los automovilistas  infectados tienen más accidentes, por sus tiempos de reacción más lentos. Más ominosamente, el grupo de Marianne Pedersen ha encontrado una  mayor tendencia de las mujeres infectadas a dañarse a sí mismas,  y a desarrollar esquizofrenia años después de adquirir el parásito.

Cada día me convenzo más de que a quienes pertenecemos a  las tribus psi  nos urge acercarnos a la biología…

 

 

Webster, J.(2001) Rats, cats, people and parasites: the impact of latent toxoplasmosis on behaviour. 

Pedersen, M.G. et al. Am J Psychiatry 2011;168:814-821.

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